全栈工程师?
嗯.....目前并不是!

我對中台的定義:企業級能力復用平台

筆者對中台的定義是“企業級能力復用平台”,本文將針對這九個字進行拆解分析,具體講述:中台是什麼?

《白話中台戰略》已經寫了三篇,尤其是第一篇「中台是個什麼鬼」收到了很多朋友的反饋。寫“白話”這個系列主要是想通過寫文章來驅動自己思考,並藉此和更多人一起交流和探討中台這個話題。

幸運的是,確實有很多朋友在公眾號後台給我留言來表達自己的想法,在此摘出來一個具有代表性的:

“互聯網的企業就是愛炒概念。本來很明白的東西,被他們一包裝,就變得高深莫測了。我理解中台,就是敏捷響應機制……是一種思維或者理念……企業根據自己的實際情況落實就行。”

我很贊同這位同學的觀點,中台本身就是一個比較抽象的概念,很多時候我們被那個“中”字困住了,整天在前與中、中與后的具體差別和評判標準上糾結不已。

但是,就像「看板」不是“我們看到的那個板子”一樣,「中台」也不一定就是代表“處於中間平台”,這兩個字作為一個整體,代表了一種新的思維和理念。在最新一期的ThoughtWorks技術雷達討論階段,中國區的同學就把“ZhongTai”作為一個獨立的技術點提交,並沒有做意譯,就像“Kanban”一樣。

那這種新的思維和理念到底是什麼呢?“中台”的背後到底意味着什麼?有沒有價值?價值何在?這也我一直在不斷詢問自己的問題。

要想搞清楚這些問題,我認為一個關鍵點就是:是否能夠給「中台」這個相對抽象的概念找到一個清晰的定義。因為只有通過定義才能讓抽象的概念清晰化,從而明確邊界、體現價值。

廢話不多說,回到「中台」,如果讓我給出一個定義,目前我認為最貼切的應該是:中台就是「企業級能力復用平台」

很簡單,有點失望是不是?但是為了找到一個靠譜的定義,我幾乎花了快兩年的時間,期間有各種各樣的定義曾浮現出來。但至少到目前為止,只有這個定義是我覺得最貼切、最簡單、也最準確的,它能解釋幾乎所有我碰到的關於中台的問題,例如:

  • 為什麼會有那麼多中台,像上文提到業務中台、數據中台、搜索中台、移動中台,哪些才是中台,哪些是蹭熱點的?
  • 中台與前台的劃分原則是什麼?
  • 中台化與平台化的區別是什麼?
  • 中台化和服務化的區別是什麼?
  • 中台該怎麼建設?
  • ……

這9個字看起來簡單,重要的是其背後對「中台」價值的闡釋,下面就讓我為大家一一拆解來看。

一、企業級

首先,中台一定是企業級的,這裡的企業級不是說難度而是指範圍。企業級也不一定就是一個企業的範圍,甚至可以是跨企業,例如:現在同樣火爆的“生態”的概念。按照徐昊(ThoughtWorks中國區CTO)的說法,更貼切的叫法應該是「多前台產品團隊」,這裡為了簡單我還是用企業級來代表。

當做中台建設的時候,一定是跳出單條業務線、站在企業整體視角來審視業務全景,尋找可復用的能力進行沉澱,從而希望通過能力的復用一方面消除數據孤島、業務孤島,一方面支撐企業級規模化創新,助力企業變革,孕育生態。

所以,雖然中台的建設過程雖然可以自下而上,以點及面,但驅動力一定是自上而下的,從全局視角出發的,並且需要一定的頂層設計。這也解釋了為什麼在企業中推動中台建設的往往都是跨業務部門,例如CIO級別領導或是企業的戰略規劃部門,因為只有這些橫跨多條業務線的角色和組織,才會經常去反思與推動企業級的能力復用問題。

這一點也引出了中台建設的一個關鍵難點,就是組織架構的調整和演進以及利益的重新分配是技術所不能解決的,也是中台建設的最強阻力,這個我打算在後續的文章里詳細闡述。

同時企業級也是區分企業中台化與應用系統服務化的關鍵點,簡而言之中台化是企業級、是全局視角,服務化更多是系統級、是局部視角。

所以,從中台的興起與爆發可以看到一種趨勢——越來越多的企業無論是由於企業運營效率的原因還是由於創新發展的需要,對於企業全局視角跨業務線的能力沉澱都提高到了前所未有的戰略高度。

二、能力

提到中台,最常聽到的一個詞就是「能力」。可能是因為能力這個詞足夠簡單,又有着足夠的包容度與寬度。

企業的能力可能包含多個維度,常見的例如:計算能力、技術能力、業務能力、數據能力、AI能力、運營能力、研發能力……其中大部分的能力還可以繼續細化和二次展開,從而形成一張多維度的企業能力網。

可以說,中台就是企業所有可以被「多前台產品團隊」復用能力的載體。

這裡有一個經常碰到的問題,就是:對於某一家企業來講,你說了有這麼多種不同類型的能力,到底哪些能力才是我們企業需要的?哪些是值得中台化的?優先級又怎麼劃分?

這個問題比較大,也很難有一個統一的答案。

我們現在的做法是嘗試通過一系列Workshop,從業務、數據、技術等多個方面切入,通過一系列方法,結合企業願景,市場定位和數字化現狀,跨越多條業務線,試圖將企業需要的能力和可復用的能力識別出來,並為落地做好規劃和準備。

這些會在後續寫到中台如何落地的文章時再詳細展開。

三、復用

講到這兒,相信大家一定有一個疑惑,無論是企業級,多前台產品團隊,還是講能力沉澱,都不是什麼新話題。很多企業在組件化、服務化平台化上搞了好多年,那「中台」到底有哪些新的啟發?

我的答案就是對於「復用」的關注被提高到了一個前所未有的高度。

雖然我們一直講「去重複用」講了很多年,但仔細想想,大多平台化建設會將重點放在「去重」(消除重複)上,而對於「復用」則沒有足夠的關注。

很多企業都號稱已經建成了各種各樣成熟的平台,但是我們捫心自問一下,有多少平台是業務驅動的?有多少前台產品團隊又是自願將自己的產品接入到平台上的?有多少平台建設者是在真正關注前台產品團隊的平台用戶體驗?

「去重」講的更多是向後看,是技術驅動的;「復用」講的更多是向前看,是業務驅動和用戶驅動的。

所以,「去重」與「復用」雖然經常一起出現,一起被提及,但是談論的完全不是一件事情——目的不同,難度也不同,做到「去重」已然非常困難,關注「復用」的就更是寥寥無幾。

所以:

  • 「復用」是中台更加關注的目標;
  • 「可復用性」和「易復用性」是衡量中台建設好壞的重要指標;
  • 「業務響應力」和「業務滿意度」也才是考核中台建設進度的重要標準。

而實現更好的復用,常常從兩個方向做改進:

  1. 將更高抽象(例如:業務模式級別)的通用業務邏輯通過抽象後下沉到中台,這樣前台就會更輕,學習成本和開發維護成本更低,越能更快的適應業務變化;缺點是:抽象級別越高,越難被複用,需要架構師對於各業務有深入的理解和非常強的抽象能力。
  2. 就是通過對於中台能力的SaaS化包裝,減少前台團隊發現中台能力和使用中台能力的阻力,甚至通過自助式(Self-Service)的方式快速定位和使用中台能力。目前很多企業在嘗試的內部API集市或是數據商店就是在這方面的努力和嘗試。

這裡還有一個很有意思的點,相對於「能力復用」其實我們更常用到的詞就是「能力共享」,這兩個詞有些相似。但考慮到「中台」這個概念更加強調對於前台業務的支撐與賦能,除了基本的能力沉澱與共享外,也會更加關注前台的易用性和使用體驗,所以我覺得「復用」更能體現出這一點。

四、平台

這裡的平台主要是區別於大單體的應用或是系統。

傳統的企業數字化規劃更多的是圍繞業務架構、應用架構和數據架構展開。產出也是一個個基於應用和系統的數字化建設規劃,例如:要採購或是自建哪些具體的系統(例如ERP、CRM等)。

當然這個過程並沒有什麼問題,可以理解此時這些獨立的系統就承載了企業的各種能力,由於企業各業務線統一使用一個應用或系統,也自然實現了能力的復用。

但問題常常出現在兩個方面:

  • 一個是大單體系統的業務響應力有限,缺少「柔性」,當業務發展到一定階段后,必然產生大量定製化需求,隨着內部定製化模塊的比例逐漸上升,響應力成指數下降,成為業務的瓶頸點。
  • 另一個則是系統間的打通通常比較困難,容易形成業務孤島和數據孤島。

所以,越來越多的企業開始向互聯網學習,以平台化的方式重塑企業IT架構,從而給業務提供足夠的「柔性」,來滿足對於業務的快速響應和復用的需求。

五、總結

企業級能力復用平台」這個定義雖然看起來簡單,但經過這麼長時間對於中台的實踐與思考,我覺得如上文所述的這個定義背後所代表的意義是目前對中台價值的最貼切的闡釋:

  • 「企業級」定義了中台的範圍,區分開了單系統的服務化與微服務;
  • 「能力」定義了中台的主要承載對象,能力的抽象解釋了各種各樣中台的存在;
  • 「復用」定義了中台的核心價值,傳統的平台化對於易復用性並沒有給予足夠的關注,中台的提出和興起,讓人們通過可復用性將目光更多的從平台內部轉換到平台對於前台業務的支撐上;
  • 「平台」定義了中台的主要形式,區別於傳統的應用系統拼湊的方式,通過對於更細粒度能力的識別與平台化沉澱,實現企業能力的柔性復用,對於前台業務更好的支撐。

有了定義后,如何建中台的思路也就豁然開朗。

如果說中台是「企業級能力復用平台」的話,那中台化就是「利用平台化手段發現、沉澱與復用企業級能力的過程」,再回頭看看這兩年做的事情,確實也都在圍繞着這些展開。

這就是我對中台的定義,如果你有不同觀點或是意見,歡迎留言一起探討。

PS:至於有同學給我反饋最近“假大空”說的有點多(雖然我誓死不認……),但還是決定接受反饋開始寫一些落地實踐之類的內容,敬請期待。

 

作者:ThoughtWorks王健,微信公眾號:ThoughtWorks洞見

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文章名称:《我對中台的定義:企業級能力復用平台》
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